Ciencia y Tecnología

Patentan método para el tratamiento electroquímico de la vinaza

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Jueves, 13 Febrero 2014
Univalle - Administrador

La vinaza es un líquido de color café y olor dulce, se obtiene de la caña de azúcar y constituye el desecho de mayor importancia en las destilerías de alcohol. Si esta sustancia no se somete a ningún tratamiento y se vierte directamente a las fuentes de agua consume el oxígeno, mata a los peces y afecta seriamente el ecosistema.

En Colombia se producen cerca de un millón de litros de bioetanol por día y eso arroja aproximadamente 10 millones de litros de vinaza diluida compuesta en un 90 % por agua y un 10 % por materia orgánica y sales minerales.

Como alternativa para disminuir los impactos ambientales de la vinaza, en las destilerías de alcohol de nuestra región se retorna al proceso cerca del 70 % de la vinaza diluida y el resto se concentra por medio de evaporación alcanzando una concentración en sólidos de hasta el 35% para luego utilizarla en la producción de abono orgánico a través del compostaje con cachaza.

concentra hasta el 55% para utilizarla como fertilizante líquido. Sin embargo, esta técnica demanda mucha energía y presenta altos costos en el mantenimiento de equipos debido a que los evaporadores experimentan el fenómeno de incrustación, cuando algunas sales de calcio y magnesio, presentes en la vinaza, se depositan en los equipos disminuyendo la eficiencia de la evaporación a niveles inaceptables. Como consecuencia, los evaporadores deben salir de operación para adelantar su limpieza originando un alto lucro cesante.

Buscando una alternativa para concentrar la vinaza, sin necesidad de evaporarla, los profesores de Ingeniería Química de la Universidad del Valle, Fiderman Machuca Martínez y Nilson Marriaga Cabrales y el estudiante de Maestría en Ingeniería Química Javier Dávila, implementaron una técnica de tratamiento electroquímico a la vinaza llamada electro-coagulación/flotación.

La técnica consiste en tratar la vinaza con corriente eléctrica de bajo amperaje, a través de electrodos de aluminio o acero galvanizado, para generar complejos de hidróxidos metálicos que atrapan y aglomeran las partículas presentes en el líquido. De esta manera, el material orgánico se separa del agua depositándose por gravedad. Asimismo, se generan burbujas de hidrógeno formando una espuma que también arrastra material orgánico. Mediante este proceso, es posible extraer el material orgánico de la vinaza, para su posterior compostaje, sin calentarla y evitando que se presente el fenómeno de incrustación.

De acuerdo con los profesores, la investigación realizada por el Grupo de Investigación de Procesos Avanzados para Tratamientos Químicos y Biológicos (GAOX) y el Laboratorio de Investigación en Catálisis Aplicada y Procesos (LICAP) de la Escuela de Ingeniería Química, tiene gran potencial considerando que la demanda de bioetanol crece día a día debido a los altos costos de los combustibles y la creciente conciencia ambiental.

El principal reto de los investigadores es que desde la academia, con la participación de las empresas, algunos residuos no se conciban como contaminantes sino como oportunidades de investigación y de negocio generando valor agregado.

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