Talento Vallecaucano

Artículo de matemática, entre los mejores del mundo

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Jueves, 05 Febrero 2015
Agencia de Noticias Univalle

Publicado en 2013 por la revista The American Statistician, una de las publicaciones más importantes del mundo sobre estadísticas y matemáticas, el artículo del profesor de la Universidad del Valle, Roberto Behar Gutiérrez (*), se ha convertido en el más leído en la historia de esa publicación con casi 70 años de fundada.

Y ha batido el récord para orgullo de la Universidad del Valle y del país, muy a pesar de que el artículo de Behar Gutiérrez no trata de fórmulas. Ni siquiera hace uso de símbolos matemáticos. La importancia está –aclara el profesor de Univalle- en que en sus cursos introductorios de estadística utiliza analogías que hacen digeribles la enseñanza de una materia que de otra forma resulta inentendible y aburrida.

¿Cómo nació la idea del libro? Behar Gutiérrez sostiene que es un artículo en coautoría con Pere Grima y Lluis Marco, colegas españoles de la Universidad Politécnica de Cataluña (Barcelona), quienes contribuyeron en la traducción correcta al inglés del artículo e hicieron valiosos aportes para su publicación.

El texto es una enumeración de ideas divertidísimas. “Son analogías que uso en mis clases o conferencias para explicar conceptos súper enredados en el campo de las matemáticas y las estadísticas”, afirma Behar Gutiérrez. “Pensaba que lo que hacía era común, pero resulta que a este par de amigos catalanes le pareció divertido e interesante darlo a conocer al mundo”.

De hecho, su texto “Twenty-Five Analogies for Explaining Statistical Concepts” (“Veinticinco Analogías para Explicar Conceptos Estadísticos”), cita 25 casos o anécdotas que son introductorias a la enseñanza de conceptos estadísticos como promedio y probabilidad. En cuanto al promedio, Behar afirma: “La conclusión a la que he llegado es que muchas de las decisiones que tomamos en nuestras vidas las hacemos con base en promedios, y eso es peligroso”.

Las analogías, además de explicar conceptos estadísticos, sirven para clarificar posibles dudas. “Buscamos que estas analogías logren llamar la atención del estudiante para reforzar ideas que queremos transmitir”, asegura. Y agrega: “El uso de analogías en la enseñanza de las matemáticas transforma conceptos y hace que las clases sean mucho más divertidas. Lo mío es cuestión de dar herramientas a los estudiantes y a quienes me oyen para que se encariñen con las estadísticas”.

Aunque el uso de las analogías no es nuevo en la enseñanza, lo que sí resulta novedoso es la manera divertida. Los cursos de iniciación del profesor Behar, bachiller del colegio Santa Librada de Cali, inspiran a los estudiantes a aprender estadísticas de manera feliz.  Algunos estudiantes tienen particulares dificultades en entender una idea. “Cuando usamos una analogía, esta les resulta clarificadora”, sostiene.

En su maravilloso texto de cuatro páginas publicado por The American Statistician, cita el caso de una persona que no sabe nadar y debe atravesar un río. Uno no puede decirle: métete tranquilo que la profundidad promedio del río es de 80 centímetros. Basados en el promedio de profundidad del río, habrá sitios que midan 80 cms o menos, pero otros que pueden pasar de 3 metros. Lo que realmente le interesará saber a esa persona es cuál es la mayor profundidad; basado en el promedio correría el riesgo de ahogarse.

Behar dice que en Colombia desde pequeños nos acostumbraron a la regla de tres. Nos dicen, por ejemplo, que si un hombre hace una casa en un año, entonces dos la harán en medio. Aplicando la famosa regla de tres, quiere decir que un millón de hombres la harán en segundos, pero eso es un imposible: en una casa no cabe un millón de hombres.

“Como me la paso usando analogías para explicar cosas muy complicadas, yo pensaba que eso era normal, común”, advierte este jovial profesor descendiente de judíos. “Resulta que para muchas personas que me han oído es una divertidísima, original e interesante forma de enseñar cosas complicadas”.

Aunque a muchos les parezca poco relevante, esta manera de inculcar el amor por las matemáticas y las estadísticas entre sus alumnos ha generado entusiasmo en la población universitaria y, seguramente, reducido el número de deserciones.

La colección de anécdotas es divertidísima para explicar, por ejemplo, el índice per cápita (promedio) del que tanto hablan los economistas.  “Resulta que una persona gana 10 millones de pesos y otra no gana nada porque está desempleada. En esa lógica, el promedio de ingresos de esas dos personas, según los economistas, es de 5 millones de pesos. De ahí que muchos colombianos vayamos por la calle preguntando quién tiene nuestro per cápita” (risas).

Behar aclara: “El mérito de este artículo no es producir más conocimiento matemático –por eso es ON, sobre, acerca de-, porque no hay más conocimiento matemático; el mérito es explicar de manera simple conceptos estadísticos que tienen complejos sentidos matemáticos”.

El impacto de su lectura ha sido tal, que la prestigiosa Universidad de Princeton, decidió incluir el texto de Behar publicado por “The American Statistician” en su libro “The Best Writing On Mathematics 2014”, publicación anual del prestigioso centro de estudios estadounidense. El libro es editado por Mircea Pitici, profesor de matemáticas de la Cornell University.

“The Best Writing On Mathematics 2014” –sostiene el estadístico univalluno- es una selección de los 20 mejores textos de todas las publicaciones en el mundo a través de un comité evaluador que decide, todos los años, cuáles son los elegidos. Pues en 2014, el Comité de Princenton incluyó en su selección el texto del profesor Behar.

Behar no oculta su alegría: “Es un champú el que me he dado”, afirma risueño. “Uno cree que lo que hace es una cosa que la sabe todo el mundo. Parece lógico, pero en realidad es una virtud y motivo de satisfacción. Mi teoría es que todo se puede explicar de manera sencilla. Muchos me lo agradecen, pues las estadísticas son de un gran impacto en nuestras vidas, y los profesores hemos vuelto eso un montón de fórmulas inútiles”.

Considera que decenas de miles de millones de profesores pueden beneficiarse de estas formas de razonamiento para explicar conceptos estadísticos con complejidad matemática. Muchos profesores de estadística avalan su utilidad. “Uno utiliza a diario link o enganches para amarrar conceptos a la memoria. Las analogías resultan, a largo plazo, un instrumento pedagógico valioso y potente”.

Pero a la sorpresa de su publicación como uno de los textos matemáticos más importantes en el mundo en 2014, se suma esa otra estadística comentada al inicio: el artículo del profesor Behar es el tercero más leído en la historia de The American Statitiscian.

El primer puesto entre los más leídos es un texto sobre Estadística Bayesiana (controversia creada por el reverendo Thomas Bayes, de ahí su nombre), tesis que considera que el verdadero estado del mundo se expresa en términos de grados de creencia. Y el segundo es sobre el P-Value, o P-Valor;  según Behar, “el método más socorrido en el mundo por los investigadores, pero el peor usado: siempre se suelen simplificar los resultados”.

Como cosa curiosa, el profesor Behar Gutiérrez ha sido víctima de las estadísticas que con tanta dedicación y gracia enseña: dado que los tres - Grima, Marco y Behar- figuran como autores del artículo, solo tenían derecho a un libro. “Decidimos rifarlo. Se lo ganó Pere Grima”, concluye un Behar para quien esta vez el azar no jugó a su favor.

(*) Roberto Behar Gutiérrez es estadístico y magister en estadística de la Universidad del Valle y doctor (Ph.D.) en Ciencias Matemáticas de la Universidad Politécnica de Cataluña, España. Autor de cuatro libros, entre ellos “55 respuestas a dudas típicas en estadísticas”, de venta en librerías del país y a la espera de ser traducido al inglés.

Ver artículo: http://press.princeton.edu/titles/10316.html

 

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